사랑을 이어 달리는 사랑환전소 원주밥상공동체 대표 허기복 목사




책상 전화기를 붙잡고 있는 남자와 맞은 편 테이블 의자에 앉아 그를 바라보는 남자. 밥상공동체에서는 낯선 풍경이 아니다. 언어 장애를 가진 남자는 오토바이가 고장나자 이곳으로 왔고, 허기복 목사는 그를 대신해 수거센터에 신고 중이었다. 이미 많은 이들이 믿고 의지하는 밥상공동체의 있는 그대로의 모습이다.

밥상공동체는 연탄은행, 무료급식, 노숙자쉼터 등을 통해 어려운 이웃을 돕고 있다. 최근 언론을 통해 유명해진 연탄은행은 새해에 10호점을 돌파했다. 전국적으로 확대되었을 만큼 이제는 많은 사람들에게 알려진 것이다. 그러나 지금처럼 폭넓은 후원을 받게 될 줄은 생각지도 못했다. 1998년 봄, 원주천 쌍다리 아래 벌판에서 수저 하나 없이 어렵게 시작했기 때문이다. “교회 돈 안 쓰고, 교회 밖에서 해나가겠다고 다짐했었습니다. 꼭 해야할 일이라면 어딘가 준비된 손길이 있을거라는 믿음이 있었거든요.” 무조건 안된다는 행정 기관과의 갈등, 전기 누전에 의한 무료급식소의 화재 사건 등 여러 차례 고비가 있었지만 그 때마다 허기복 목사를 일으키는 힘이 있었다. 그가 삶에서 실천하는 그것, 바로 이웃 사랑이다.




학습의 기회가 없고, 사회 적응 능력이 떨어지고, 경제적 여건이 좋지 않고, 삶의 여유가 보장되어 있지 않은 사람들. 이들을 돌보는 것이 허기복 목사의 하루 일과이다. 남을 돕는 삶 자체가 보람일 것 같은 그는 언제 가장 보람을 느끼는지 궁금해졌다. “시내에서 노래를 흥얼거리며 파지 수거하는 모습을 보았다거나, 도둑질 하던 사람이 더 이상 물건을 훔치지 않는다거나, 그런게 바로 보람이죠.” 그들에게 너무 많은 것을 요구할 수는 없기에, 실존의 의미와 살아가는 가치를 깨닫게 해주었다면 그것만으로도 그에게는 감사한 일이다.

연탄은행은 점점 많아지고 있지만 그것은 곧 그만큼 어려운 계층이 많다는 것을 의미한다. 오죽하면 허기복 목사 스스로가 ‘닫고 싶은’ 연탄은행이라는 수식어를 붙였을까. “사회 구조적으로 가난과 빈곤은 존재할 수 밖에 없습니다. 하지만 무엇이든 부족해야 더 열심히 하게 되죠.” 허기복 목사의 사랑달리기 철학이다. 이웃과 더불어 사는 삶을 실천하고, 어려운 환경 속에서도 사랑을 베푸는 것. 이것이야말로 따뜻한 사회를 만들기 위한 걸음마일 테니까.




얼마 전 미국에서 유학 중인 학생들이 밥상공동체를 찾아와 연탄배달을 한 적이 있다. 봉사활동을 마치고는 매년 오겠다고 약속했다. 아픔의 현장, 도움의 손길이 필요한 고국의 현장에서 흘린 땀방울을 통해 무언가 깨달음을 얻었기 때문이다. “어떤 동기에서 봉사 활동을 하느냐보다 봉사 활동의 기회를 갖는 것 자체가 학생들에게는 좋은 일이죠.” 자발적인 봉사활동이 아닌, 의무적인 봉사활동에 대해서도 긍정적으로 바라보는 허기복 목사의 생각이다. 기숙사 벌점 삭감이나 사회 봉사 학점을 채우기 위해 밥상공동체를 찾는 학생들도 꽤 있다. 하지만 그에게는 다 고마운 손길들이다.

인터뷰가 끝나갈 때쯤, 대학생들에게 조언 한마디를 부탁했다. “요즘 대학생들을 보면 비판 의식만 높아가고, 대안적인 사고들은 점점 사라지는 것 같아서 안타까워요.” 그는 사회를 바라보는 넓은 이목의 중요성과 함께 비전이라는 단어를 덧붙였다. 자신이 꼭 해내야 할 구체적인 목표, 남들이 흉내낼 수 없는 자신만의 무기인 비전. 이것이 인생을 살아가는데 있어 보물이라고 강조했다.



봉사 활동은 남을 돕기 위해 시작하지만, 결국에는 자기 만족과 자기 행복을 가져다 주는 것이라던 허기복 목사. 길지 않은 인터뷰 동안에도 그를 찾는 전화와 사람들은 끊이지 않았다. 그러나 바쁜 스케줄 때문에 안 좋아진 건강도 하나의 훈장이라고 생각한단다. 서울로 돌아오는 길, 인터뷰 내내 껄껄 웃는 그의 웃음을 떠올리니 오랫동안 가꾸어온 그만의 보물이 따뜻하게 전해져 오는 것을 느낄 수 있었다.


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